Transgénicos

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Un organismo transgénico es  aquel cuyo material genético ha sido alterado, a veces insertando genes de distintas especies, mediante técnicas de ingeniería genética y bioingeniería. En este sentido, se ha trabajado principalmente con micro-organismos, plantas, peces y algunos mamíferos.  Los campos en los que se pueden encontrar más transgénicos son el mercado alimentario y la investigación científica y médica, donde se emplean para experimentar con nuevos fármacos y terapias.

Plantas  y cosechas transgénicas

Se han creado plantas tolerantes a pesticidas (algodón, patatas, maíz) y herbicidas (algodón, soja, maíz, colza) para aumentar la productividad del campo y a la vez reducir el consumo de pesticidas, sin embargo, aún se desconoce si las especies cuya cadena genética ha sido alterada con la introducción de pesticidas son seguras para el consumo humano.

Las plantas tienen sus propios mecanismos de defensa y al insertarles un ADN extraño pueden alterar su producción de proteínas. Los efectos de esto, son actualmente completamente imprevisibles y pueden empezar a manifestarse dentro de varias generaciones. También mediante su mecanismo de defensa, al ver alterado su ADN natural, las plantas pueden producir toxinas para protegerse de los elementos introducidos en su ADN y no se sabe hasta qué punto esas sustancias tóxicas lo van a ser también para la salud humana. Sí se ha comprobado en varios estudios de toxicidad que la alimentación con productos transgénicos produce alteraciones en los animales. Ratas alimentadas con tomates transgénicos han desarrollado úlcera de estómago.

También se han aplicado estas técnicas en el campo de la floricultura, por ejem., para alargar la vida de la flor una vez cortada, modificar su color.

Cultivar cosechas transgénicas asegura al agricultor una mayor productividad aunque los beneficios económicos dependerán de factores como el precio de las semillas (las semillas trasngénicas Monsanto tienen un precio 10 veces superior a otras), la reacción de los consumidores (mayor concienciación sobre los riesgos que el consumo de transgénicos puede acarrear), etc. Además, puede crear una dependencia del agricultor respecto a la compañía que le suministra semillas, los productos para su tratamiento y que finalmente puede ser quien adquiera su cosecha para comercializarla.  Los agricultores no están autorizados a guardar semillas para la siembra del cultivo del año siguiente, deben pagar royalties a las empresas que poseen la patente de las mismas.

Un ejemplo de esto es el caso de las especies Terminator, cuyas semillas son estériles, por lo que el agricultor tiene que comprar cada año semillas. De esta manera, además se impide que la planta vuelva a ser salvaje y asegura a la compañía que ha diseñado y distribuido las semillas una fuente segura de ingresos año tras año.  Pero la tecnología Terminator afecta además negativamente al medioambiente, ya que el polen de estas plantas puede llegar fácilmente a cultivos limpios y contaminarlos, haciendo estériles sus semillas.

Para intentar paliar la hambruna en algunas zonas del planeta, se han producido plantas que al ser modificadas genéticamente han aumentado sus nutrientes, p. ejem., el arroz amarillo. Sin embargo hasta ahora no ha podido comprobarse que sea más nutritivo que otras especies de arroz. Igualmente se trabaja para conseguir mejorar la calidad de algunas frutas y verduras, para que tengan mayor vida una vez recolectados y también que tengan mejor sabor.

La mayoría de los cultivos transgénicos que se comercializan en la actualidad están alterados con genes que producen una resistencia a los antibióticos. Al consumir estos alimentos las bacterias presentes en el intestino y estómago podrían desarrollar resistencia a los antibióticos. Esto también afecta a los cultivos destinados al uso animal, incluido los piensos para consumo de animales domésticos.

Lo mismo ocurre con las plantas que han sido modificadas con elementos alergógenos.  Se están introduciendo en los cultivos proteínas derivadas de bacterias, virus, insectos, ratones y otras especies que no han sido parte de la alimentación humana. Esto puede desencadenar alergias, que pueden tardar aún años en desarrollarse, por lo que va a ser muy difícil detectar la sustancia que la produce.  Para evitar esto, se están llevando a cabo exhaustivamente controles por la FAO and OMS en las plantas que se comercializan.

Medioambiente y transgénicos

No hay suficiente información sobre el comportamiento e interacción de las plantas transgénicas con especies limpias, aunque se ha comprobado que la contaminación genética es algo que puede suceder con bastante facilidad.

Los cultivos transgénicos están teniendo un impacto muy importante sobre la Naturaleza, tanto directamente por sus características especiales y lo que rodea a su cultivo e indirectamente por el cambio en las prácticas agrícolas.

Al ser tolerantes a la mayoría de los herbicidas, cuando surge una plaga hay que utilizar productos más potentes y químicamente más contaminantes, con lo cual se aniquila la población de animales que viven en los campos de cultivos, así como de otras especies de plantas salvajes.  Se ha comprobado que se están viendo afectadas poblaciones de abejas y mariposas.

También se ha comprobado que las plantas insertadas con insecticidas liberan por sus raíces toxinas que se quedan adheridas en el suelo y que permanecen activas durante períodos prolongados de tiempo.

Se está produciendo igualmente un desequilibrio en los ecosistemas afectados por la transgénesis al introducir especies no habituales en esas zonas.  El uso masivo de pesticidas durante largos períodos de tiempo está produciendo una selección “natural”, creando individuos resistentes  y aventajados que se reproducen con gran facilidad. Para aniquilarlos será necesario utilizar nuevos pesticidas más contaminantes que los anteriores.

Transgénesis animal

La transgénesis de grandes animales está reservada para investigación en aplicaciones farmacéuticas, pero en el caso de vertebrados inferiores las limitaciones son bastante menores.  Concretamente en el caso de los peces se han conseguido especies de mayor tamaño,  salmones resistentes al frío, trucha arcoíris resistentes a algunas enfermedades. Pero estudios realizados en Japón han demostrado que los peces transgénicos que se han modificado para que sean más grandes tienen más posibilidades de reproducirse ya que escapan a los grandes depredadores y las hembras los prefieren. Esto conlleva el riesgo de contaminación de grandes comunidades de especies salvajes.

Aunque la modificación del ADN de algunas especies animales se realiza principalmente en el campo de la medicina, también se emplea para mejorar la interacción de los animales domésticos con el hombre, por ejemplo, mascotas anti-alérgicas o para mejorar la calidad de las carnes (peces que crecen más rápidamente, cerdos que digieren mejor el pienso). En China, en 2011 creó una leche procedente de vaca modificada con genes humanos para hacerla más “maternizable”.

Industria farmacéutica y química

En la industria farmacéutica se está investigando para que las plantas produzcan moléculas terapéuticas, y en el futuro se podrán administrar plantas vacunas por vía oral. Este uso se podrá dar en las granjas, para poder, por ejem., alimentar  animales con maíz transgénico contra determinadas enfermedades.

La bio-farmacéutica está ampliando su campo de trabajo, ya que investigar en plantas en más barato que hacerlo en animales, lo que hace que las vacunas y medicamentos que producen sean más baratos para el consumidor.

Un nuevo modelo de agricultura y su industria

En la actualidad y gracias al desarrollo de la transgénesis vegetal, nos dirigimos a un modelo de agricultura meramente productivista basada en los intereses de los grandes monopolios que crean y comercializan las semillas.

Hemos pasado de un modelo de explotación agraria variada según los distintos ecosistemas a un sistema de cultivo que envenena la biosfera y promueve monocultivos de variedades comerciales. Con este sistema se están arruinando millones de agricultores y permite que se monopolice la producción y comercialización de alimentos en unas cuantas multinacionales.

Aspectos éticos

Mediante la ingeniería genética se están violando los valores naturales de organismos vivos. Se está interfiriendo en la acción de la Naturaleza al mezclar genes de especies distintas, al introducir genes de animales en plantas y viceversa.

Estas modificaciones pueden encontrar rechazo de orden religioso y cultural ya que se está alterando el orden natural de las especies; la Naturaleza cambia continuamente, pero la transgénesis es sólo obra del hombre para su propio beneficio,  transformando seres vivos sin todavía saber a ciencia cierta los resultados que esto tendrá  a largo plazo.

El proceso de transformación genética está patentado de principio a fin, y se ha llegado al concepto de “ser vivo patentado”, difícilmente concebible desde un punto de vista ético. 

Al hablar de las ventajas y desventajas de los alimentos transgénicos se debe tener en cuenta que aún no pueden conocerse los efectos que tendrán sobre el ser humano; sin embargo, sí se están comprobando los efectos devastadores que tienen sobre el medioambiente.

Aunque algunas investigaciones hayan estado dirigidas a paliar el hambre en países pobres, todavía no se han comercializado productos para esto; algunas farmacéuticas han utilizado este argumento para recibir dinero público para subvencionar sus investigaciones que luego no se han materializado. También es importante el control que las multinacionales tienen sobre todo el proceso y las implicaciones económicas,  políticas, sociales y éticas que esto supone.

Incluso si se demostrara que la alimentación transgénica fuera beneficiosa para la humanidad, deberíamos preguntarnos a qué precio.

 

 

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